Żółwie morskie

Cheloniidae – rodzina żółwi z podrzędu żółwi skryto szyjnych.

Żółwie morskie całe swoje życie spędzają w morzu lub oceanie, wyjątkiem są samice, które wychodzą na ląd tylko po to, aby złożyć jaja. Większość żółwi prowadzi spokojny tryb życia, spędzając większość czasu na otwartych wodach, jednakże od czasu do czasu można spotkać je w pobliżu raf koralowych.

Cheloniidae osiągają długość między 80-140 cm, oraz wagą około 500 kg, co czyni je jednymi z większych gadów na naszej planecie. Skorupa u żółwi morskich posiada opływowy kształt, co czyni je świetnymi pływakami, a dzięki spłaszczonym kończyną są w stanie regulować kierunek jak i prędkość.

Charakterystyczną cechą tych gadów, jest brak możliwości schowania głowy, nóg i ogona do skorupy, w przeciwieństwie do żółwi wodno-lądowych czy lądowych.

Niektóre gatunki są w stanie przebywać pod wodą bez wynurzenia nawet do pięciu godzin, oraz zanurkować nawet poniżej 1000 metrów. Ich puls może zwolnić tak, że serce będzie bić, co dziewięć minut, dzięki czemu pobór tlenu podczas nurkowania jest znacznie ograniczony.

W zależności od gatunku różne są upodobania pokarmowe. Jedne żółwie są drapieżne, inne roślinożerne lub wszystkożerne. Generalnie na ich dietę składają się: wodorosty, krewetki, ryby, meduzy, kraby, ukwiały, algi, skorupiaki, mięczaki w tym ślimaki i gąbki.  Nie posiadają zębów, dlatego do spożywania większych pokarmów wykorzystują potężne, dziobate szczęki, a mniejszy pokarm na ogół połykany jest w całości.

Żółwie morskie w poszukiwaniu pokarmu pokonują bardzo długie dystanse, czasami przepływając całe oceany.

Samice żółwi w celu złożenia jaj odbywają długą podróż do miejsca urodzenia kierując się liniami pola magnetycznego ziemi. W odróżnieniu od wody, na lądzie są wolne i niezdarne. Po znalezieniu odpowiedniego miejsca samica za pomocą kończyn wykopuje dołek, do, którego następnie składa od 60 do 150 jaj.  Samica potrzebuje około 7/8 godzin na złożenie jaj, po czym wraca do morza. Małe żółwiki wylęgają się po około dwóch miesiącach i od razu toczą walkę o przetrwanie. Zagrożenie płynie głównie ze strony ptaków, krabów, rekinów i innych dużych ryb. Niestety statystyki pokazują, że tylko 1 na 1000 młodych osobników wyklutych z jaj dorasta wieku rozrodczego. Dlatego też dzisiaj sześciu z siedmiu gatunków żółwi morskich grozi wyginięcie.

Oprócz zagrożeń płynących ze strony drapieżników duży wpływ na zmniejszenie populacji żółwi morskich ma wpływ działalność człowieka. Poważnym zagrożeniem jest wybieranie jaj żółwi, które w niektórych krajach uznawane są za afrodyzjak, oraz organizowane polowania, w celu zdobycia skóry na produkcję torebek.