Żółw szylkretowy

Eretmochelys Imbricata – gatunek żółwi morskich, uznany przez Międzynarodową Unię Ochrony Przyrody jako gatunek krytycznie zagrożony wyginięciem.

Budowa żółwi szylkretowych generalnie nie różni się od gatunków żółwi morskich. Jedyną znaczącą różnicą jest zakrzywiony do dołu, długi dziób, oraz  wyraźnie zaznaczone krawędzie pomiędzy częściami karapaksu. Gady te osiągają wymiar od 60 do 115 cm, przy wadze 45-70 kg. Największy schwytany osobnik ważył prawie 127 kg. Karapaks składa się z pięciu centralnie umieszczonych tarczek kostnych, czterech par płyt bocznych oraz 11 par płyt krawędziowych, gdzie każda z płyt zachodzi na kolejną z tyłu, tworząc zwarty pancerz, co stanowi skuteczną obronę przed drapieżnikami. Na każdej kończynie posiada dwa, mało widoczne pazury. Po przez nieregularne kształty karapaks żółwi przy odpowiedni oświetleniu mieni się różnymi barwami, począwszy od jasnozielonego do odcieni brązu z ciemnymi, czasami czarnymi plamami.

Samce posiadają dłuższe pazury, grubszy ogon, oraz czasami jaśniejsze barwy karapaksu.

W przeciwieństwie do większości gatunków żółwi morskich, Eretmochelys przez cały czas przebywa w płytkich lagunach i na rafach koralowych wszystkich oceanów. Ze względu na występowanie populacji można wyróżnić dwie grupy: atlantycka i indopacyficzna. Można je spotkać, gdy odpoczywają w jaskiniach wodnych, dryfują razem z prądem wokół raf koralowych lub tak jak ich kuzyni migrują, pokonując bardzo duże odległości.

Szczególną i charakterystyczną cechą tego gatunku jest pokarm jaki spożywają. Około      70 – 90% ich diety stanowi kilka gatunków gąbek (najczęściej z gromady Demospongiae). Często zjadają bardzo toksyczne dla innych organizmów gąbki, oraz zawierające znaczne ilości krzemionki. Dietę uzupełniają o algi, meduzy i niektóre ryby.

Podobnie jak inne gatunki żółwi morskich rozmnażają się po przez składanie jaj. Samice wychodzą nocą na ląd, po odnalezieniu odpowiedniego miejsca kąpią dużą i głęboką dziurę, za pomocą przednich kończyn, w której następnie składają jaja. Po złożeniu zakopują gniazdo piaskiem i udają się do morza. Liczba składanych jaj na ogół nie przekracza 100 sztuk. Wyklucie następuje po około 60 dnia, a małe żółwie od razu instynktownie udają się w kierunku morza.

W warunkach naturalnych żółwie szylkretowe nie posiadają wielu wrogów, co zawdzięczają przed wszystkim budowie karapaksu. Znacznie większym zagrożeniem dla tego gatunku jest człowiek. Pomimo, że połowy są nielegalne, to nadal są praktykowane. W niektórych krajach azjatyckich żółwie stanowią przysmak  kulinarny. Dodatkowo w wielu kulturach skorupy żółwi używane są do celów dekoracyjnych.